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John Senior desafió el relativismo de los años 70 y de sus clases brotaron conversos, sacerdotes y monjes.

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(Religión en Libertad) – La figura del profesor norteamericano John Senior (1923-1999) comenzó a darse a conocer en España, fuera del círculo de iniciados en la vida cultural del conservadurismo estadounidense, gracias a la escritora Natalia Sanmartín Fenollera, quien en su best seller Miss Prim’s Awakening se refería a la célebre iniciadora en la década de 1970 del Programa de Humanidades Integradas de la Universidad de Kansas. Posteriormente se publicarían dos de sus obras sobre la muerte y la restauración de la cultura cristiana.

Se puede encontrar un buen resumen del trabajo de Senior y su validez en un artículo reciente del filósofo Michael Pakaluk en el sitio web del Centro de Recursos para la Educación Católica.

Hijos de Newman: John Senior

St. John Henry Newman fue notable en muchos campos, pero la Universidad Católica de Irlanda fundada por él fracasó en unos pocos años. Sin embargo, Newman tuvo hijos extraordinarios. Me gustaría compartir algunas ideas sobre el legado de uno de ellos, John Senior. Senior es inusual en que su pedagogía se basa, no en la idea de Newman College, sino en su Ensayo para contribuir a una gramática de asentimiento.

Actualmente, John Senior no es muy conocido fuera de ciertos círculos; sin embargo, pronto disfrutó de una brillante carrera académica después de escribir una tesis doctoral en la década de 1950 dirigida por Mark Van Doren en la Universidad de Columbia. Después de lo cual obtuvo un puesto de profesor en la Universidad de Cornell y publicó su primer libro con la editorial de esa universidad. También contribuyó a varios periódicos de renombre.

El Programa Integrado de Humanidades

Pero no estaba feliz. En Cornell, la lectura de Santo Tomás de Aquino y John Henry Newman lo llevó a convertirse en católico y a abandonar su carrera en las prestigiosas universidades del país para enseñar y trabajar en un rancho en Laramie, Wyoming. La elección de un mal presidente en la universidad local lo llevó a trasladarse a la Universidad de Kansas donde, con la ayuda de una beca del National Endowment for the Humanities, en 1970 fundó el Integrated Humanities Programme ”(IHP, por sus siglas en inglés: Integrated Humanities Program) con sus colegas Dennis Quinn y Frank Nelick.

El PHI es famoso en los círculos católicos porque durante los cinco años de su breve existencia (1972-77), más de doscientos estudiantes se convirtieron o regresaron al catolicismo, muchos de los cuales fueron posteriormente monjes, sacerdotes, abades y obispos. Es una señal de que Senior estaba bien, pero no porque el propósito de ese programa de estudios fuera la conversión. En la puerta principal de Harvard se puede leer: Ingrese para crecer en sabiduría, y creemos que la verdad católica tiene algo que ver con la sabiduría.

El objetivo del PHI era educar bien, no convertir, y todos sus textos fueron tomados de los “Grandes Libros” y la gran literatura. Los estudiantes participaron, dos veces por semana, en una conversación grupal liderada por los tres profesores; una vez a la semana, en pequeños grupos de diez, a una sesión intensiva de escritura dirigida por un estudiante de posgrado; una vez a la semana, nuevamente en grupos pequeños, a una sesión de capacitación dirigida por estudiantes mayores cuyo objetivo era memorizar nombres, fechas y hechos.

La mayoría de los estudiantes se inscribieron en el curso de latín opcional, que se impartió utilizando el método “activo” o “hablado” de Senior dos veces por semana. Cada semestre, los estudiantes tenían que memorizar diez grandes poemas. Cada semana hubo sesiones de observación de estrellas. Además, se organizaron bailes de gala en los que se bailaba el vals; excursiones al aire libre y viajes a Irlanda y Roma. Se animó a los estudiantes a dominar la caligrafía como una forma accesible de arte hermoso.

Este detalle sobre la caligrafía me fascina. En la universidad, el gran sociólogo David Riesman me dijo que había defendido, en vano, que el requisito de que los estudiantes aprendan caligrafía también debería instituirse en Harvard, siguiendo precisamente el razonamiento de John Senior. Se sintió abatido cuando la universidad no permitió el lanzamiento de ningún curso en el que se hiciera música o arte, sino solo cursos de teoría. Había obtenido su idea de Senior.

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Relativismo y cultura cristiana

Aparentemente preocupada por las conversiones y el carácter no técnico de los estudios, la Universidad de Kansas decidió, en primer lugar, amenazar al PHI negando a sus cursos la validez necesaria para obtener los créditos necesarios para la formación en humanidades. Luego lo redujo y lo redujo a una sola clase de humanidades, alegando que el programa estaba dedicado a promover y no a enseñar. En su reciente libro sobre Senior y el PHI, John Senior y la restauración del realismo [John Senior y la restauración del realismo]El padre Francis Bethel, OSB, uno de sus alumnos, atribuye las acciones de la universidad al relativismo que prevaleció, y aún prevalece, como la filosofía no oficial de la universidad moderna. Las pequeñas rivalidades y las luchas internas en la academia seguramente también jugaron un papel.

Senior publicó dos libros breves sobre educación: La muerte de la cultura cristiana y La restauración de la cultura cristiana. Ha llegado el momento de volver a leerlos. Cuando se publicaron por primera vez, parecían locos y casi increíbles; ahora son casi obvios y demasiado familiares.

Haciéndose eco de otros grandes tratados que advirtieron sobre el declive y la desaparición de la civilización occidental, Men Against Humanity de Gabriel Marcel parece ser su primo hermano, y mucho antes que MacIntrye y Dreher, Senior afirma que nuestra mejor opción es seguir el ejemplo de San Benito. Si la comunidad de Monte Cassino tardó 700 años en surgir un Santo Tomás de Aquino, debemos tener en cuenta que nuestro proyecto de reconstrucción necesitará un tiempo similar.

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Cultura casera, imaginación y sensibilidad.

¿Hay algo que los católicos laicos puedan hacer mientras tanto? Sí, dice Senior, cuide la cultura del hogar. Su clave educativa, su mayor hallazgo por encima de cualquier otro, fue la conciencia de que los estudiantes que llegan a la universidad, y que han pasado por los talleres educativos que son nuestras escuelas modernas, están inevitablemente condicionados por la sociedad tecnológica, por lo que los estudiantes más bien, especializados los estudios los perjudican en lugar de entrenarlos.

Llegan alienados de la naturaleza. Necesitan espacio y libertad para poder descubrir, de forma desestructurada, y maravillarse con la realidad. De hecho, nunca fueron niños. Su sensibilidad e imaginación deben formarse antes de emprender estudios superiores, que todo lo que hacen es entrenar solo el intelecto.

Así habló a padres y madres: “Concluyo exhortándolos a hacer un experimento: leer, preferiblemente en voz alta, todos los buenos libros de literatura inglesa, desde Mother Goose hasta las obras de Jane Austen. No es necesario leer listas; lo que indica que una obra es un clásico es que todos conocen su título. Y cada noche canta canciones de la edad de oro alrededor del piano. La música realmente nutre el amor; y la música, en su sentido más amplio, es el signo concreto de la especie humana civilizada. Empápate de la imaginación cristiana; Tendremos que aprender a escuchar ese lenguaje por absorción, ese lenguaje misterioso que habla el Novio, y tendremos que empezar a amarnos como Él nos ama ”.

Newman habría reconocido en él un espíritu profundamente relacionado.

Traducción de Elena Faccia Serrano para Religión en Libertad.

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